Poate un stimul neconstientizat sa afecteze comportamentul observabil al unei persoane? Intr-un cuvant: da. Chiar daca exista anumite controverse, sunt totusi multe dovezi stiintifice care arata ca raspunsul observabil poate fi afectat de stimulii pe care subiectul afirma ca nu i-a vazut. Pentru un psiholog, acest fapt nu este unul senzational si nici nu reprezinta o noutate, dar mass-media si publicul deseori au acordat o atentie exceptionala acestui fenomen. Ne putem intreba, ce este perceptia
subliminala? Ar trebui sa fim ingrijorati (sau poate entuziasmati) de faptul ca gandurile, atitudinile si comportamentul ne pot fi influentate de mesaje subliminale? Termenul de perceptie subliminala sau perceptie inconstienta se refera la stimulii prezentati

O scurta privire asupra perceptiei subliminale  sub limita constientei. Se presupune, de asemenea, ca acestia ar putea influenta gandurile indivizilor, sentimentele, actiunile etc. Posibilitatea ca o persoana sa inmagazineze o cantitate de informatie fara a fi constienta de acest lucru are implicatii pentru studiul constientei si al setului mai larg de procese care au legatura si cu inconstientul. Perceptia subliminala consta asadar in capacitatea organismului de a inregistra si a raspunde la stimulii ce nu ating pragul absolut minimal. Termenul de perceptie subliminala a fost folosit initial pentru a descrie situatiile in care sunt perceputi anumiti stimuli, dar de existenta carora nu ne dam seama.

In ce priveste perceptia subliminala, putem privi putin in timp pentru a intelege evolutia acestui concept. Intr-o nuvela profetica, George Orwell (1984) a prezis un viitor in care gândurile, atitudinile si comportamentul nostru ar putea fi controlate aproape in totalitate de catre mass-media. Aceasta profetie a inceput sa capete contur la sfarsitul anilor 1950, cand James Vicary a raportat o crestere semnificativa a consumului de cola si popcorn dupa ce, in timpul unui film, a spus ca a prezentat subliminal directivele drink coke, eat popcorn (beti cola, mancati popcorn). Potrivit lui Vicary, mesajul era prezentat pentru 3/1000 dintr-o secunda, odata la fiecare 5 secunde. Durata mesajului era atat de scurta, incat nu putea fi perceput constient. In ciuda acestui fapt, Vicary a raportat o crestere in sase saptamani a consumului de popcorn (cu 57,7%) si coca-cola (cu 18,1%). Chiar daca Vicary nu a publicat descoperirile sale, noua veste senzationala a creat o adevarata frenezie in randul celor responsabili cu protectia consumatorului, iar noile legi guvernamentale erau orientate spre a stopa aceasta forma de control infam al mintii. Mai mult, o companie rivala, „Precon Process and Equipment Corporation of New Orleans” a anuntat ca studia comunicarea subliminala de mai mult timp si ca a testat-o cu un an inaintea companiei lui Vicary. Exista insa o problema cu studiul lui Vicary, pe care multi nu o cunosc. Cativa ani mai tarziu, in revista Advertising Age, 1970, el a recunoscut ca totul a fost o frauda, pentru a-si salva de la faliment agentia de publicitate.

Si totusi, psihologii sociali si cognitivisti incep sa descopere de curand ca stimulii
prezentati subliminal nu sunt doar perceputi, dar pot avea, de asemenea, o influenta considerabila asupra altor procese cognitive, posibil chiar si asupra comportamentului. Experimentele dovedesc existenta perceptiei subliminale. A fost mai greu insa sa
se dovedeasca modul in care perceptia subliminala influenteaza comportamentul.